Hvis Skype tar betalt, forsvinner kundene

Hvis Skype tar betalt, forsvinner kundene

Verdens største markedsplass eBay skal betale 20-25 milliarder kroner for Skype. Forklar meg det, den som kan.
Er det noe jeg ikke har forstått? Eller har eBay gjort en investering som de skal slite med å bortforklare? eBay driver med å formidle kjøp og salg over sitt nettsted. Forretningsmodellen er eksemplarisk lett å forstå. De lever av å ta et lite kutt av hvert salg som de formidler. Ingen risiko, og inntekter som stiger i takt med volumet. Pure business. Smart people.

Hva skal eBay med Skype? Ledelsen sier at i store handler er det ikke nok å utveksle tekst og bilder, det er også nødvendig med samtaler før kjøper og selger kan bli enige. Det er sikkert riktig. eBay sier at de vil plassere et Skype-ikon på skjermbildene, det er nok å klikke på det, så er det kontakt.

Akkurat dette kunne de ha oppnådd uten å legge over 20 milliarder kroner på bordet. Både Skype og andre tilsvarende leverandører av "Voice over Internet"-tjenester hadde vært overlykkelig for å inngå en slik avtale med nettopp eBay. Det ville ha resultert i trafikk, reklame og litt inntekter. Men eBay kjøpte Skype. De tror altså at dette skal være en lønnsom investering. Det er her jeg ikke lenger følger med. Det er her jeg tror at dotcom-spøkelset uler i krokene.

Tjener ikke penger

Skype er en applikasjon og en tjeneste. Hvem som helst kan laste ned programmet uten å betale noe som helst og sette opp alle de samtaler de bare vil over nettet. Kvaliteten er bra. Mellom Skype-brukere er samtalene gratis. Skal du ringe til en som ikke har Skype, må du betale bittelite grann.

Skype har 54 millioner brukere og forventer 60 millioner dollar i omsetning i år. Det vil si at de sitter igjen med en dollar pr bruker pr år for å dekke alle kostnader pluss fortjeneste. Selskapet går med underskudd. Minner ikke dette om dotcom-tiden da folk kjøpte teknologifirmaer som ikke hadde omsetning og tapte penger så det suste? Her er det frisk og vill optimisme som er ute og går igjen: Nei, de tjener ikke penger nå, men det vil de gjøre siden. Men hvordan kan et selskap som gir bort sine tjenester gratis, noensinne tjene penger?

Bak Skype står svensken Niklas Zennstrõm og dansken Janus Friis. Pluss investorer. Utviklingen foregår i Estland. Zennstrõm må være et markedsføringsgeni i klasse med Bill Gates. Han har ikke fylt 40 år og allerede gjort sitt andre it-kupp. Hvor skal dette ende?

Teknologien bak Skype er ikke spesiell og lett å kopiere. VoIP er på alles lepper, bare i USA finnes det over 1.000 selskaper, de fleste meget små, som leverer noe lignende. Men ingen har hørt om de andre, alle har hørt om Skype. Og det har de oppnådd uten svære annonser og fjernsynsreklame. Munn-til-munn metoden har virket upåklagelig.

Den tekniske løsningen er meget ressursbesparende: Brukerne kjøper sine pcer eller Wi-Fi telefoner selv, internettet er infrastrukturen. Skype behøver ikke å investere i noe som helst (bortsett fra applikasjonen), de kan vokse uten grenser.

Pisspreik

Forklar meg, den som kan, hvordan eBay har tenkt. Hele greia med nettet er jo at brukere over hele verden kan gjøre en masse ting som de aldri før har kunnet, nesten gratis. Tidligere i år gikk jeg gatelangs i Quito i Ecuador og talte over 30 nettkafeer i en radius på 300 meter. Å bruke nettet i en time koster der 70 cent. Fire kroner for en time, stol, bord og pc inkludert.

De ting brukerne får gjøre nå, hadde vært svinedyrt å gjøre for få år siden. Nå koster det fire kroner. Å tjene penger på slikt er litt av en utfordring - vet du ikke eksakt hvordan du skal gjøre det, har du tapt.

eBays ledelse snakker mye om at Skype er et "community" og en kultur, at de på denne måten skaffer seg indre bane frem til denne stadig økende forsamlingen. Med respekt å melde - pisspreik. Skype har 54 millioner brukere, og får 150.000 til hver eneste dag, fordi tjenesten er gratis. Begynner de å ta betalt for programvaren eller telefonsamtalene, forsvinner brukerne som olja lyn. Ingen kan holde på dem, svitsjekostnadene er null.

Vi får vel se. Et eller annet måtte eBay gjøre fordi suksessen er himmelropende og forventningene stiger og stiger. Organisk vekst holder ikke, det må noe mer spektakulært til. Jeg tror eBay kjøpte fordi de har altfor mye penger, høy aksjekurs og en lys fremtid. Det skal sterk rygg til for å bære gode tider.