Americas Cup: It, it og it

Americas Cup: It, it og it

Slik avgjorde datamaskinene verdens heftigste regatta!

Oracles toppsjef Larry Ellison har nettopp vært i en lei tidsklemme. Oracle Openworld har sammenfalt med hans favorittsyssel Americas Cup, regattaen med gigantiske 72-fots flyvende (!) katamaraner, der Oracle er tungt inne på sponsorsiden.

Faktisk gikk Ellisons nøkkelforedrag i Openworld-programmet av stabelen samtidig som nest siste kappløp i Americas Cup, hvilket førte til at Ellison, til en viss irritasjon for de oppmøtte på Openworld, sendte inn en erstatter så han selv kunne følge med på seilasen,

Seilasen har vært dramatisk. Det har kokt ned til et kappløp mellom Emirates New Zealand og Oracles Team USA. New Zealand var ekstremt nærme seier. De hadde i finalen vunnet åtte løp av de ni som trengs for å vinne hele regattaen. Oracle hadde ett poeng, til tross for at de hadde tre seiere.

Ellison må ha vært på gråten.

Team USA hadde startet hele seilasen med to poeng i minus. Under en oppvarming på fjoråret, ble mannskap ombord på Oracle-båten tatt i å jukse med ballast i de 45-fots lillesøsterbåtene som ble seilt før de fikk klyve ombord i 72-foteren. De involverte hadde, angivelig uten skippers viten, fylt bagger med bly og lagt langt foran i de to identiske skrogene som utgjør en katamaran, hvilket ga laget en ufortjent fordel, både hva angår båtstabilitet og hastighet.

Dette førte til en hard straff fra en internasjonal jury, der USA utover de to minuspoeng også fikk utvist en seiler og mistet to av hjelperne på land.

Oracle lå altså langt bak New Zealand når Americas Cup nærmet seg slutten denne uka, og det så mørkt ut. En seier til, og Zealand får pokalen. Men så skjedde det plutselig noe med det amerikanske laget, som fikk dem som fulgte med i San Fransisco og dem som så på live-sendingen over Youtube til å miste haken rett i bakken: USA redefinerte begrepet "comeback" og blåste nytt liv i ordtaket "it ain't over til the fat lady sings" - plutselig var det dem som skled over målstreken først. Gang på gang. Til og med den avgjørende seilasen, som de vant med 44 sekunders forsprang.

Voldsom datakraft

De 72 fots skreddersydde fartsmonstrene, som får seilsporten til å minne mer om et F1-løp, hadde ikke vært mulig uten hjelp fra teknologi. Lenge før båtene ble sjøsatt, satt det ingeniører og plottet i dataprogrammer. Ytelse har blitt målt etter den minste konfigurasjonsendring i båtdesignen. Datamaskiner forutsier hva endringen i design innebærer lynkjapt.

New Zealands tekniske direktør Nick Holroyd forklarer:

- New Zealand har gått fra nesten 100 prosent fysisk testing, der design-endringer ble testet i vindtuneller og vanntanker, til årets konkurranse, som er det første der vi egentlig har gjort alt via datasimulering, sier han ifølge Computerworlds nyhetsjeneste.

Han har vært involvert i Americas Cup i 18 år, og peker på hvordan de har gått fra å bruke tre til fire tank-tester årlig for å sjekke ut et par dusin skrog-design, til å kunne teste 300 skrog-design på samme tid og med større presisjon via kvasse datamaskiner og simuleringer.

Når skrog-former testes i fysisk tank, kan bølgemønsteret rundt skroget med rimelig stor nøyaktighet fortelle ingeniørene hvor rask båten vil bli, men tank-testene kan ikke fortelle ingeniørene hvorfor én modell er bedre enn en annen. I datasimuleringene dette annerledes - det er til og med mulig å finne ut om farten er best forut eller akter på de ulike skrogene, og optimere videre basert på dette. Resultatet av alle modifiseringene er at katamaranene i årets regatta går 30-40 prosent kjappere enn hva de egentlig er laget for.

New Zealand benyttet seg under designen av båten seg av et kluster Dell Poweredge C6100-servere med seks kjerners Intel X5670. Sammenlagt har systemet 576 kjerner og 1,2 TB ram. På den tiden var det det kraftigste utstyret du kunne få plass til i et rack. Programmene som hovedsaklig brukes, er mer kresne på minne enn på prosessorkraft. Maskinene var koblet sammen med Infiniband heller enn gigabits Ethernet, av økonomiske årsaker.

USA har, kanskje ikke overraskende, brukt Oracle-maskiner, via Exadata-systemet.

New Zealand løftet båtene

Årets båtdesign er så sofistikert at det ikke er rart å skjønne at en datamaskin må ha vært involvert. De 40 meter høye mastene rommer storseil laget av de mest avanserte materialene som er lette i vekta og samtidig motstår alt trykket vinden gir dem. Seilene har funksjonalitet vi kjenner fra flybransjen, og det er nok med god grunn - disse båtene klarer hjelp fra vinden og sine hev- og senkbare hydrofoil-kjøler å løfte hele skroget over vann, som gir dem mulighet til å suse avgårde i over 40 knop, rundt 75 kilometer i timen, i vindhastigheter på under 20 knop.

Båtdesignen valgt til årets Americas Cup er ikke laget for å kunne «hydrofoile». New Zealand var de første til å designe kjøl og ror som bokstavelig talt ga båten på seks tonn et løft, uten å bryte klassereglene. Ifølge Holroyd krevde det nøyaktige kalkulasjoner og en voldsom mengde modellering. Men når New Zealand hadde teknikken på plass, måtte ingeniørene fra de andre båt-lagene følge på for å henge med i konkurransen. New Zealand hadde da et designmessig forsprang, og mens de andre lagene forsøkte å gjenskape New Zealands kjøl og ror, kunne New Zealand jobbe med å fininnstille andre deler av sin båt.

Likevel klarte altså USA-laget (som ironisk nok har flere New Zealendere i teamet enn amerikanere) til slutt å vinne løpet.

Litt av målet med å bruke akkurat denne type båter i kappløpet, er å tiltrekke seilsporten flere tilskuere. Og det har man definitivt klart.

- Denne regattaen har endret seiling for alltid. Flere folk har sett det første løpet i denne Americas Cup enn alle Americas Cup i historien, så jeg mener det er en suksess, sier Larry Ellison.

- Disse 40+-knops katamaranene er fantastiske. Ved å gå for katamaraner har vi forsøkt å gjøre seiling litt mer ekstremt, mer vennlig for dem som ser på. Det er mange som har blitt interessert i seiling, som ikke var det før.

Ifølge Americas Cups nettsider, var det Oracle-båtens ytelse i motvind, på såkalt krysskurs, som ga dem seieren. Opp gjennom regattaen fant laget en måte å forbedre hastigheten medvinds med 90 sekunder.

Les om:

It Bransjen