Mannen bak mannen bak Fast

Mannen bak mannen bak Fast

INTERVJUET: Arne Halaas var med å skape teknologi både Google, Dell og Microsoft ville ha.

Han er professor ved institutt for datateknikk på NTNU i Trondheim, et studie- og forskningsmiljø som er kjent langt utenfor landets grenser. Herfra kommer blant annet søketeknologien bak Fast Search and Transfer, hvor Halaas har vært en sentral bidragsyter.

Opprinnelig er han utdannet matematiker og underviste i matematikk ved Universitetet i Oslo. Også i matematisk programmering, som det ble kalt. Han jobbet også ved Norsk Regnesentral, hvor han tilegnet seg ytterligere kunnskap om informasjonsteknologi.

- Norsk Regnesentral var et supersted å lære programmering, sier Halaas.

Vel utdannet, begynte han å jobbe i firmaet Byggedata, hvor han blant annet laget et program som tegnet en vei slik den ville ligge i terrenget. Slikt imponerer kanskje ikke i dag, men i 1970 var det imponerende.

- Men det er først og fremst Fast og søketeknologi du er kjent for å holde på med?

- Det startet egentlig rundt 1981 hvor jeg hadde et friår og var full av iver etter å lage egne kretser. På den tiden var det mye oppslag rundt dette med å lage egne spesialiserte brikker.

- Og den første brikken kunne finne frem i datamengder?

- Ja, men vi hadde ikke nok data til å vise at den kunne brukes til noe nyttig. Vi fant ut at vi kunne bruke bibelen, og la brikken søke i den. For poenget var at brikken ikke brukte noen indeks, men bare leste all teksten fryktelig fort. På den måten finner den også frem sammenhenger som indeksbaserte søk ikke finner, som tall og datoer.

- Jo da, Google finner tall og datoer?

- Et gitt tall og en gitt dato, ja. Men ikke om du leter etter et dokument som omhandler beløp på mellom hundre og to hundre tusen i forbindelse med sommeren i 2009.

- John M. Lervik, som er kjent fra Fast, var student hos deg?

- Nei, han var ikke det. Han studerte ved Institutt for elektronikk og telekommunikasjon og tok særlig for seg bildebehandling. Det er der "Transfer" kommer inn, forresten: Det å få komprimert bilder for rask overføring.

- Hvordan startet arbeidet med Fast, da?

- John hadde satt seg inn i hva jeg drev med, og en dag dukket han opp på døren hos meg og sa at nå skulle han og jeg starte firma basert på våre felles arbeider. Eller "mine og dine ting", som det ble sagt.

- Det første synlige resultatet var søkemotoren FTP-search, som lot brukerne søke på filservere på nettet?

- Ja, den var basert på én chip og noe minne. Det var ikke mer som skulle til. Det var i 1997, og det skulle ta fem år å lage den neste brikken. I mellomtiden ble søkemotoren Alltheweb laget, og også Google var dukket opp.

- Selveste Michael Dell var involvert i Alltheweb?

- Det hadde seg sånn at David Burns i Lycos, som den gang var en kjent søkemotor, ville kjøpe FTP-search. Da var Fussel og Keith kommet inn i Fast, og fant ut at Fast kunne kjøpe Burns i stedet. Og det var et lite lykketreff. Noe senere støtte Burns på Michael Dell i baren på en datakongress i USA, kontaktet ham og insisterte på at Dell burde bidra til verdens kraftigste søkemotor. Dell slo til, og Alltheweb ble så bygget på Dell-infrastruktur i USA.

- Det er ikke mange som husker Alltheweb i dag?

- Rundt 2002 ble Alltheweb rangert bedre enn Google av Gartner. Google var også blant dem som ville kjøpe Fast, forresten. Og brikken skilte vi ut i et eget selskap, Interagon.

- Det er sikkert mange som har vært med en stund som husker boken "Problemløsninger i Pascal". Den skal du ha skrevet for hånd?

- Ja, det gjorde jeg. Den ble mye brukt i grunnundervisningen på NTNU. Men jeg både skrev og tegnet en annen bok også: "Operativsystemer generelt og EXEC 8 spesielt".

- Du må ha pen håndskrift?

- Nei, jeg har ikke det. Men det var mange figurer.

- Nå jobber du med undervisning og drømmer om Content Addressable Memory. Men vil du fortsatt redusere antall kolleger?

- Det med å halvere antall forskere og heller doble lønna var noe jeg sa i en bisetning til en journalist, som Teknisk Ukeblad så kjørte det på forsiden. Og så hadde de tatt bilde av meg så jeg fikk tårnene på hovedbygget på Gløshaugen stikkende opp som djevelhorn. Det jeg mente var rett og slett at skal du få de beste inn i stillingene, må du legge til rette for det. Ellers går folk til næringslivet fordi det er så mye bedre betalt.

- Noen ord om fremtiden til slutt?

- Når det gjelder fremtidig søketeknologi er jeg sikker på at vi en dag vil spørre oss selv: Husker du da vi bare søkte på ord?