Fremtidens videokonferanse

Fremtidens videokonferanse

Åpen kildekode ligger i bunnen av nye, plattformuavhengige løsninger for enkel og fleksibel videokonferanse.

Videokonferanse er i seg selv ikke noe nytt. Her hjemme i Norge var Tandberg, nå en del av Cisco under navnet Telepresence Group, tidlig ute og har på mange måter satt standarden for profesjonelle videokonferansetjenester. Her er det riktignok snakk om tilpassede løsninger, i en kombinasjon av maskinvare, programvare og infrastruktur.

På kontorplass og hjemme er det derimot rimeligere løsninger som integrerte videoløsninger i lynmeldingtjenester som for eksempel Skype eller Apples Facetime som har dominert. Ulempen er gjerne at man låses til leverandør.

Men nå er markedet i ferd med å endre seg. Åpne standarder og fri programvare åpner for innovasjon og nye muligheter, også innen videokonferanse. Spesielt WebRTC (Web Real-Time Communication), et videorammeverk som ble sluppet løs på verden av Google i 2011 ser lovende ut. WebRTC kan brukes direkte i nettleser, og tilbyr VoIP, video og P2P helt uten plugins.

Computerworld har funnet frem til to nye norske løsninger som benytter åpne standarder for videokonferanse – Appear.in, utviklet av Comoyo rettet mot private brukere og Videxio som er interessert i å kapre bedriftene.

URL-en er rommet

Telenor-selskapet Comoyo jobbet tidligere med en applikasjon for talekommunikasjon over nett.

- Vi visste at WebRTC ville bli utbredt snart, og i den forbindelsen ønsket vi å teste om det kunne være en god måte å lage en videobasert tjeneste på, forteller Svein Willassen, teknisk leder for Appear.in-teamet i Comoyo da Computerworld møter ham og produktsjef Ingrid Ødegaard for en browser-basert videochat.

Resultatet, WebRTC-baserte Appear.in, begynte som et sommerprosjekt hvor tanken var å utvikle en tjeneste for videokonferanse, uavhengig av nettleserteknologi og basert på rom, hvor URL-en er rommet. Både idé og prototype er utviklet av sommerstudenter.

- Studentene hadde en prototype oppe i løpet av to uker, og vi var veldig imponert. De er veldig flinke, men det viser også hvor enkelt det er å lage en tjeneste med denne teknologien, sier Willassen.

Appear.in ble tilgjengeliggjort for allmennheten i august, og selv uten lansering og svært lite markedsføring fikk tjenesten raskt bygget opp en solid brukerbase, med brukere fra hele verden. Filosofien er som i mange startups, nemlig å gjøre tjenesten enkel å bruke og trekke til seg mange så brukere som mulig.

At tjenesten fungerer i nettlesere som følger standarder for WebRTC, i skrivende stund Chrome, Firefox og Opera, helt uten å være nødt til å installere tredjepartsverktøy eller tilleggsprogramvare gjør tjenesten enkel å bruke og lett tilgjengelig for del fleste.

- Konseptet er at «det bare funker». Det er gjort mulig med WebRTC. Funksjonaliteten er bygget inn i browsere, som kommuniserer med hverandre på en standardisert måte. Det hadde vært umulig å realisere tjenesten uten denne teknologien, sier Willassen.

Nettleser-til-nettleser

Videotjenester sendes i realtid, og ofte gjennom en sentral server. Det gjør ikke Appear.in. Her går all trafikken direkte mellom deltagernes nettleser. Det gjør det enklere å skalere, og kvaliteten er god fordi kommunikasjonen ikke sendes via en tjenesteleverandør.

Appear.in støtter foreløpig inntil åtte samtidige deltagere i samme konferanserom, og desto flere deltagere, jo flere ressurser brukes, så det stilles jo krav til nettoppkobling og maskin.

- Kvaliteten blir bedre fordi det er snakk om en direkte forbindelse. Konsekvensen er jo at dersom det er mange deltagere i en samtale, så blir det mye datatrafikk, påpeker Willassen.

Sitter man med andre ord på en dårlig oppkobling eller maskin, så kan kvaliteten bli litt dårlig. Willassen forteller riktignok at tjenesten for eksempel er testet og fungerer bra på 3G, og at det åtte-mann store Appear.in-teamet utforsker muligheter for blant annet mobil som bruksområde.

- På mobilen så er det et problem at man gjerne faller ut, og skal du strømme video på mobil så bruker du gjerne veldig mye CPU. Så nytteverdien på mobil er vi litt usikre på, forteller Willassen.

CPU, batteri og båndbredde er uansett noe som må tas høyde for, og Comoyo vurderer fortsatt om det skal satses på nettleser på mobile plattformer eller om egen app er veien å gå.

Mesteparten av tiden går med på å videreutvikle og brukerteste selve tjenesten, definere målgrupper og tenke ut bruksområder.

Tenker bredt

Når det gjelder mulige bruksområder, så er det et tema som er under stadig utforskning. Dette er teknologi og tjeneste som kan brukes på veldig mange forskjellige måter, både hjemme og på jobb. Det er mange muligheter, og det er mange måter å dele URL-er på, alt fra forum og chat til inne i dataspill.

- Vi er alltid interessert i å finne nye måter Appear.in kan brukes på, og ønsker å få så mange tilbakemeldinger som mulig for å finne ut hvor mange måter den kan brukes på, sier Willassen.

- I ett eksempel, så var det noen som brukte tjenesten som babycall, for å sjekke toåringen som sov i rommet ved siden av, legger Ødegaard til.

Hun påpeker at tjenesten så langt er brukt i 185 land, og Willassen spøker med at de landene som gjenstår, må være de som ikke har internett.

- Internasjonale samtaler er veldig aktuelt. Det er bedre å ringe over VoIP enn telefon, mener Willassen.

Det er da også det satsingen ligger. Appear.in skal gjøre videokommunikasjon så enkelt og så bra at folk ønsker å bruke det, og som Ødegaard sier «føle seg nærmere hverandre enn det de faktisk er fysisk».

I arbeidet mot å møte det målet går utviklingen for fullt. I all hovedsak handler det om å forbedre tjenesten, slik at folk for eksempel kan registrere og «eie» et konferanserom, og gjøre forskjellige ting med det.

- Nå skal vi finne og fjerne feil, og spre ordet til målgruppen, nemlig de som vil ta det i bruk jevnlig. Vi ønsker å holde det veldig enkelt, og forsøker å implementere funksjoner brukerne spør om. Samtidig ønsker vi å nå ganske bredt, og bli en tjeneste som passer både til privat og businessbruk, avslutter Ødegaard.