Omkamp om Office

Omkamp om Office

Microsoft seiret på knock-out i kampen om markedet for kontorsystemer og står alene igjen i ringen. Men neste runde har allerede startet.
Microsofts Office-produkter og proprietære dokumentformater er blitt de facto standard verden over. Alle vil være kompatible med alle, og da er det tryggest å holde seg innafor.

95 prosent av Gartners kundebase gjør det. Selv hos de kunder som har WordPerfect eller SmartSuite som bedriftsstandard, er det mange som bruker Microsoft Office. nn Microsoft har oppnådd sitt hegemoni gjennom å diktere hvordan dokumentformatene skal være og behandle dem som forretningshemmeligheter.

Ingen av konkurrentene har klart å levere produkter som over tid er 100 prosent kompatible med MS Office. Brukere kan ikke være sikre på at et Office-dokument som de åpner med et konkurrerende produkt vil se ut akkurat slik det skal. Å hele tiden sjekke at alt er i orden er et vanvittig sløseri med ressurser.

Liker ikke situasjonen

Microsofts grep har vært meget effektivt. Kundene har, med noen få unntak, funnet seg i det. Men de liker ikke situasjonen. Enda mer misfornøyd ble de da Microsoft i 2001 meddelte at oppgraderinger ikke lenger tilbys, kundene kunne enten tegne en omfattende Software Assurance-avtale eller kjøpe nye produktversjoner. For kunder som pleide å hoppe over en og annen versjon, ble kostnadene omtrent fordoblet.

Å regjere eneveldig varer ikke for alltid. Før eller senere kommer tilbakeslaget. Kundene begynte å jakte på alternativer. StarOffice og åpen-kildekode varianten OpenOffice dukket opp, men de kunne ikke erstatte MS Office, de er ikke gode nok for krevende brukere. De dominerende Microsoft-motstanderne IBM, Sun og Novell, har forsøkt å vri kampen fra produkter til formater. De fant ut at en del offentlige organisasjoner er bekymret for fremtiden til sine digitale dokumentarkiver.

Om 20-30 år ville de gamle dokumentene kanskje ikke la seg lese fordi de nye produktene ikke lenger støttet de gamle formatene. OASIS, et internasjonalt konsortium, utformet en åpen dokumentstandard, OpenDocument Format (ODF). Den er oversendt til ISO for standardisering.

PDF i Office 2007

Saken ble feberhet da delstaten Massachusetts besluttet å kreve ODF som normalformat fra og med 2007. I tillegg skal PDF kunne brukes for de mange dokumenter som aldri skal forandres. Microsoft kunne ikke tilby dette, og foreslo isteden sitt XML-format, men Massachusetts syntes ikke det var godt nok. Som sitt svar annonserte Microsoft at XML-formatet skal oversendes Ecma og deretter ISO for å bli en åpen standard. Dessuten skal PDF-dokumenter kunne lagres direkte i de kommende Office 2007-produkter.

Dermed har saken tatt en interessant vending. Endelig ble Microsoft bekymret. Den første dominobrikken holdt på å falle. Spørsmålet som diskuteres nå er om Microsoft virkelig mener det de sier, at XML-standarden skal være åpen, det vil si skal kunne brukes av alle uten betaling.

Vil standarden bli dokumentert slik at andre virkelig kan bruke den? Kan Microsoft finne på å endre vilkårene hvis de tror de vil tjene på det? Vil en MS-utviklet standard være tilfredsstillende for de aller første dominobrikkene som setter spillet i gang? Tilliten til Microsoft er tynnslitt i enkelte kretser, men jeg tror nok at selskapet denne gang er nødt til å holde det de lover.

Begrenset makt

Hvis ISO velger å standardisere på ODF, vil organisasjonen neppe godkjenne også et alternativ. Men ISOs makt er begrenset, det så vi for eksempel da den internasjonale standarden for epost var besluttet å være X.400, men folket valgte SMTP. Det kan derfor hende at ISO-standarden blir ODF, men brukerne slutter seg bak XML-formatet til Microsoft. Det beste hadde vært om verden faktisk klarte å bli enig om én standard. Å endre filformater er en omfattende og risikabel prosess. Det vil koste uhorvelig mye.

Det er tunge aktører som mener at verden må bort fra de klassiske, etter hvert ganske gamle Microsoft-formatene, og det kommer til å skje, men ikkje så brått. Gartner regner det som meget sannsynlig at om tre til fire år vil minst fire av fem kontordokumenter fortsatt være lagret i proprietære formater.

I mellomtiden dukker det opp interessante alternativer, som Writely som nylig er blitt kjøpt av Google. Det er et eksempel på at sprek programvare kan bli levert som en tjeneste på nettet. Slike produkter vil ikke erstatte Office-pakken, rett og slett fordi både kundebasen og den digitale dokumenthaugen er så svære, men de vil gi nye perspektiver på hva et dokument egentlig skal være.

hidas@online.no